Demonio de Tasmania, carnívoro que ha perdido el 85% de su población por un tumor cancerígeno facial

El demonio de Tasmania o «Sarcophilus harrisii» es víctima desde 1996 de una enfermedad, el tumor facial transmisible del diablo de Tasmania (DFTD), que hasta la fecha ha acabado con el 85% de su población, y ha situado a esta especie en peligro de extinción.

El demonio de Tazmania padece un cáncer inusual.

¿Cómo es el cáncer que afecta al demonio de Tasmania?

El cáncer que afecta a este animal carnívoro de pelaje oscuro o negro tiene una característica inusual: es contagioso; el cáncer normalmente no lo es, salvo en ciertas especies animales.

El tumor facial que afecta al demonio de Tasmania se transmite a través de las mordeduras entre los también llamados diablos, muy agresivos y con una fuerte mandíbula, cuando se aparejan o combaten.

Los animales del tipo marsupial mueren de hambre cuando el tumor llega a la boca y les impide comer.

Se estima que actualmente hay 25 mil «Sarcophilus harrisii» en la naturaleza, frente a los 150 mil que había antes de la irrupción de la enfermedad.

Demonio de Tazmania desapareció de Australia continental

En la Australia continental los demonios de Tasmania desaparecieron hace 3 mil años, al parecer eliminados por los dingos, una subespecie de lobos nativos.

Programa de conservación contra el cáncer del demonio de Tasmania

El diablo de Tasmania está de vuelta en el territorio de Australia continental.

Estos animales fueron reintroducidos recientemente en la inmensa isla, una etapa «histórica» de un ambicioso programa de protección de la especie. 

La asociación Aussie Ark revelóque 26 de estos mamíferos carnívoros fueron liberados en un santuario de 400 hectáreas en Barrington Tops, a tres horas y media al norte de Sídney.

El actor Chris Hemsworth, quién interpretó a Thor en Los Vengadores de Marvel, ayudó en la liberación de los demonios de Tasmania.

El presidente de Aussie Ark, Tim Faulkner, explicó que esta operación «histórica», realizada en julio y septiembre 2020, es la primera etapa de un programa de conservación ex situ para crear una población preservada, teniendo en cuenta que, en la isla de Tasmania, el diablo sufre el cáncer contagioso.

Tras 16 años de trabajo, que supuso la creación en la Australia continental del mayor programa de cría de demonios, es «increíble» haber llegado hasta aquí, según Faulkner.

«Es como un sueño. El mayor predador indígena en el continente es el gato tigre de cola moteada que pesa un poco más de un kilo. Traer un animal de este tamaño, de hasta ocho kilos, es algo extraordinario».

Tim Faulkner

El programa busca crear una «población reservada» ante una enfermedad hasta ahora incurable, así como restaurar el entorno natural autóctono.

¿Qué come el demonio de Tasmania?

El demonio de Tasmania caza normalmente otros animales autóctonos o se alimenta de restos de animales muerto.

Los diablos de Tasmania y su papel en el equilibrio ecológico

«Los diablos son una de las únicas soluciones naturales para controlar poblaciones de zorros y gatos, responsables de la gran mayoría de las 40 extinciones de especies de mamíferos en Australia«, precisa Faulkner.

«Lo que está en juego es más que el diablo de Tasmania».

Tim Faulkner

Este proyecto recuerda el de la reintroducción del lobo en el parque estadounidense de Yellowstone en los años 1990, que, según los expertos, tuvo una serie de efectos positivos: regeneración de arbustos en las orillas de los ríos, estabilización de los cursos de agua, el regreso de pájaros y castores…

Aussie Ark seleccionó a los animales por sus capacidades de reproducción y los soltó en un santuario protegido, para evitar varias amenazas, como las enfermedades o el tráfico de automóviles.

«Hemos introducido especímenes jóvenes y con buena salud ahora, lo que les da seis meses para encontrar sus marcas, establecer su territorio y prepararse para la temporada de la reproducción» que tiene lugar en febrero, dice Faulkner. «El terreno fue escogido porque se parece a una zona de Tasmania».

El diablo es una de las siete especies que Aussie Ark planea reintroducir en el continente en los próximos años, igual que el gato tigre, el peramélido (o bandicut) y el petrogale (o ualabí rupestre).

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