Ómicron: el origen de la letra griega que da nombre a la nueva y preocupante variante de COVID-19

Silabario

Ómicron es una letra del alfabeto griego, el que ha venido utilizando la OMS para nombrar a las variantes de preocupación del SARS-Cov-2 que originó la enfermedad de COVID-19 que mantiene al mundo en pandemia desde 2019.

La ómicron (ὂ μικρόν) es una vocal cuya pronunciación es la de una o breve.

El griego tiene vocales largas y breves. En dos casos (para representar el sonido de la E y el de la O), tiene letras distintas para distinguir la vocal larga de la breve. El equivalente largo de la ómicron, cuyo nombre significa «o pequeña», es la omega (ω), cuyo nombre significa “o grande”.

Ahora varios países han aplicado nuevas restricciones de vuelo desde Sudáfrica, país que reportó la nueva variante del SARS-Cov-2 a la OMS, y se sabe que está representa mayor preocupación en cuanto a los contagios de COVID-19. Lo que ha hecho que de la noche a la mañana la Ómicron este dentro del lenguaje de todo el mundo.

Por ello te contamos cómo surgió esta letra del alfabeto griego.

Origen de la letra Ómicron

Ómicron nació del trazo parecido a un ojo con pestañas, señala la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

Ómicron es la letra número 15 del alfabeto griego del que nació el abecedario latino.

Para su alfabeto, los griegos hicieron adaptaciones del fenicio, de hecho el nombre de la mayoría de las letras griegas es una adaptación de las fenicias, sin embargo, ómicron es una excepción.

Pese a que su posición en el alfabeto como su forma remiten a la letra fenicia ʿayn (𐤏), tiene nombre y pronunciación muy distinta, esto debido a que el sonido de esa letra fenicia sobraba en la lengua griega, no tenía un correspondiente.

Lo que faltaba a los griegos eran signos para representar los sonidos de sus vocales, así que reusaron la grafía de ʿayn (𐤏) para representar la vocal «o» y en el griego clásico se la nombre sencillamente con el sonido que representaba: «ο«.

Posteriormente cuando se redujeron las vocales del alfabeto griego clásico al moderno, esa «ο» pasó a ser ómicron para diferenciarla de «omega».

En el griego clásico había tres distintos sonidos similares a la «o» moderna:

Semicerrada posterior redondeada, representada como ⟨Ο⟩

Semicerrada posterior redondeada larga representada como ⟨ΟΥ⟩

Semiabierta posterior redondeada larga representada como ⟨Ω⟩

Fue en la época bizantina que ómicron y omega se pronuncian igual: «o».

La OMS se saltó dos letras “Nu” y “Xi” en las variantes del virus que causa COVID-19

La variante de SARS-cov-2 de preocupación nombrada por la OMS fue «Mu», y las letras del alfabeto griego que siguen son «Nu» y «Xi», sin embargo, el organismo internacional no las utilizó para nombrar a la variante que está causando alarma a nivel mundial.

La OMS decidió pasar directo a la letra Ómicron y fue la propia OMS quien en un comunicado aclaró el motivo por el que se saltó la «Nu» y «Xi».

OMS señaló que dejó fuera la «Nu» por motivos de claridad, pues suena muy parecido a “new”, nuevo en inglés.

En cuanto a la «Xi» se dejó de lado por cuestiones diplomáticas, ya que el presidente de China se llama Xi Jinping, y el organismo dependiente de la ONU quiso evitar que el nombramiento de la nueva mutación sugiriera alguna conexión con China, país sobre el que siguen pesando dudas acerca de su papel en el surgimiento del COVID-19.

Cabe recordar que en un inicio las primeras mutaciones del SARS-Cov-2 fueron identificadas con los nombres de los países que las reportaron primero, como la variante británica, sin embargo, la OMS decidió recurrir a las letras del alfabeto griego para evitar estigmatizar a los países y sus habitantes.

¿Qué países han reportado la presencia de variante Ómicron?

De acuerdo con la Agencia AFP, hasta la mañana de este lunes 29 de noviembre son: Bélgica, Reino Unido, Escocia, Canadá, Alemania, Italia, Países Bajos, Dinamarca, Botswana, Hong Kong, Israel, Australia y  República Checa.

Este lunes España también reportó un caso de COVID-19 ligado a la variante Ómicron.

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