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Colombia ante el dilema de sacrificar o no a los hipopótamos de Pablo Escobar

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Las excentricidades del narcotraficante Pablo Escobar dejaron una herencia que se ha vuelto un problema ambiental en Colombia: los hipopótamos. A 30 años de la captura del capo, el país enfrenta el dilema de sacrificar o no a los animales que introdujo en el país.

Pero no se trata sólo de los cuatro ejemplares, tres machos y una hembra, que Pablo Escobar llevó a Colombia. Son más de 70 los hipopótamos que han resultado de la reproducción de las mascotas del narco.

Hipopótamos, un problema ambiental en Colombia

El problema está en que los hipopótamos no existían en Colombia antes de Pablo Escobar, y su reproducción está mermando la población de peces del río Magdalena, zona en la que fueron liberados los cuatro ejemplares que tenía el narco.

El excremento de los hipopótamos reduce el oxigeno en el agua, por ello están muriendo los peces. También los manatí, una especie local en peligro de extinción, son amenazados por las mascotas del capo.

Adicional, se han presentado ataques a humanos que han añadido un argumento en contra de los hipopótamos.

Especie invasora

Si bien el problema viene siendo tratado por las autoridades colombianas desde hace un par de años, este 2022, el Comité Técnico Nacional de Especies Introducidas y/o Trasplantadas Invasoras alista la declaratoria de especie invasora para los hipopótamos.

La decisión se basa en los resultados del estudio realizado por el Instituto Alexander von Humboldt y el Instituto de Ciencias Naturales de la Universidad Nacional que concluyen que los hipopótamos representan una amenaza para especies nativas como el manatí, así como para los ecosistemas estratégicos del país.

«Venimos trabajando con información científica y rigurosa en la hoja de ruta para la toma de decisiones respecto a las medidas de control y manejo de esta especie en Colombia. Por eso, el Ministerio de Ambiente adoptará la recomendación para declarar al hipopótamo como especie invasora por parte del Comité Nacional de Especies Introducidas y/o Trasplantadas Invasoras».

Carlos Eduardo Correa, ministro de Ambiente y Desarrollo Sostenible colombiano.

“Los argumentos técnicos y científicos son los que soportan cualquier decisión. Si se decidiera sacrificarlos, sería la última opción y siempre velando por la protección de la biodiversidad colombiana”, dice David Echeverri López, coordinador Bosques y Biodiversidad de la Corporación Autónoma Regional de las Cuencas de los Ríos Negro y Nare (Cornare), institución responsable de la especie exótica invasora.

Los intentos por controlar la población de hipopótamos en Colombia

Colombia ha enfrentado no sólo la ola de violencia derivada del narcotráfico, también la pobreza resultado de una larga lucha contra la guerrilla, por ello el tema de los hipopótamos no fue prioridad.

En años previos se optó por esterilizar quirúrgicamente a los animales, sin embargo, es un procedimiento complejo y peligroso para el personal a cargo. Además, cada procedimiento tiene un costo de hasta 150 mil pesos por ejemplar.

El año pasado, Cornare comenzó el proceso de inmunocastración de 24 hipopótamos con el medicamento GonaCon, gracias a una donación de la Agencia USDA APHIS (Animal and Plant Health Inspection Service) de Estados Unidos.

El procedimiento tiene sus propios desafíos en las características de la piel de los hipopótamos.

han intentado marcar a los hipopótamos con pintura para reconocerlos. “Pero tienen una piel que expele un líquido grasiento para permanecer mucho tiempo en el agua y no les dura mucho tiempo la pigmentación”.

A otro individuo se le puso un collar en una pata, pero en un movimiento lo desconfiguró y no han recibido datos de él. A otros les han aplicado dardos y los han botado. 

Junto con la Agencia USDA APHIS, este año intentarán colocarles una tinta de tatuaje que se quede por más tiempo para poder darles seguimiento. 

¿Reubicarlos, no es opción?

Los zoológicos de Colombia no tiene ya capacidad para resguardar a los animales. Ecuador podría recibir algunos en sus santuarios legales, sin embargo no es suficiente, se requieren más lugares controlados dispuestos a adoptar a los hipopótamos y que garanticen tenerlos desparasitados y vacunados, pues estos animales ya están adaptados a los patógenos y condiciones naturales de Colombia.

Por ello, pensar en mandarlos a África es una opción poco viable, además de costosa y compleja.

Hipopótamos, declarados personas jurídicas

La polémica no sólo se centra en la posibilidad de sacrificar a los hipopótamos en Colombia, también el programa de castración ha estado en tela de juicio y llevó a que una corte de Estados Unidos declarara a los animales como «personas jurídicas».

La orden «sienta un precedente importante de que los animales pueden ejercer sus derechos legales», explicó este lunes a Efe Christopher Berry, directivo de Animal Legal Defense Fund.

Esta organización protectora de animales puso a consideración el caso en una corte de Ohio como forma de apoyo a una demanda en Colombia contra el proyecto de inmunocastración para detener el crecimiento de esta población de hipopótamos en ese país andino.

Las leyes estadounidenses permiten que cualquier «persona interesada» en un litigio extranjero solicite permiso a un tribunal federal para tomar deposiciones en Estados Unidos.

Según el Fondo de Defensa Legal Animal, dado que los hipopótamos son demandantes en el litigio colombiano, califican como «personas interesadas» en EU.

La demanda en Colombia fue presentada en 2020 en nombre de los hipopótamos por el abogado Luis Domingo Gómez Maldonado «para evitar que los animales fueran asesinados», recordó el fondo.

Según el fondo, se desconoce si el uso del medicamento usado por parte del Gobierno colombiano es seguro y eficaz, y cuántos hipopótamos (Hippopotamus amphibius) van a matar. 

La demanda busca una orden para proporcionar un anticonceptivo llamado PZP (zona pelúcida porcina), «dado su éxito histórico en hipopótamos retenidos en zoológicos».

La población de hipopótamos podría llegar a 5 mil ejemplares en 2050

Para el año 2050 podría haber entre 400 y 800 hipopótamos en Colombia si no se toman medidas, según un estudio de este año de la Florida International University (FIU).

Eso tomando en cuenta un índice anual de crecimiento de su población del 7 %, pero si se considera un 11 % de aumento, algo que no es irreal según la universidad, podrían llegar a 5 mil.

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